Coronavirus, le mutazioni aumentano insieme ai casi

La corsa contro il virus che causa Coronavirus ha preso una nuova svolta: le mutazioni stanno rapidamente spuntando e più tempo ci vuole per vaccinare le persone, più è probabile che possa emergere una variante che può eludere i test, i trattamenti e i vaccini attuali.

Il coronavirus sta diventando più geneticamente diversificato e i funzionari sanitari affermano che l'alto tasso di nuovi casi è la ragione principale. Ogni nuova infezione dà al virus la possibilità di mutare mentre crea copie di se stesso, minacciando di annullare i progressi compiuti fino ad ora per controllare la pandemia.

Venerdì, l'Organizzazione mondiale della sanità ha sollecitato maggiori sforzi per rilevare nuove varianti. E i Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie hanno affermato che una nuova versione identificata per la prima volta nel Regno Unito potrebbe diventare dominante negli Stati Uniti entro marzo. Sebbene non causi malattie più gravi, porterà a più ricoveri e morti perché si diffonde molto più facilmente, ha affermato il CDC avvertendo di "una nuova fase di crescita esponenziale".

"Dobbiamo fare tutto il possibile ora... per ottenere la trasmissione più bassa possibile", ha detto il dottor Michael Mina, uno specialista in malattie infettive all'Università di Harvard. "Il modo migliore per prevenire l'emergere di ceppi mutanti è rallentare la trasmissione."

Finora, i vaccini sembrano rimanere efficaci, ma ci sono segni che alcune delle nuove mutazioni potrebbero minare i test per il virus e ridurre l'efficacia dei farmaci anticorpali come trattamenti.

"Siamo in una corsa contro il tempo" perché il virus "può inciampare in una mutazione" che lo rende più pericoloso, ha detto il dottor Pardis Sabeti, biologo evoluzionista presso il Broad Institute of MIT e Harvard.

I più giovani potrebbero essere meno disposti a indossare maschere, evitare la folla e adottare altre misure per evitare l'infezione perché l'attuale ceppo non sembra farli molto male, ma "con un cambiamento mutazionale, potrebbe", ha avvertito. Sabeti ha documentato un cambiamento nel virus Ebola durante l'epidemia del 2014 che lo ha reso molto peggiore.

È normale che i virus acquisiscano piccoli cambiamenti o mutazioni nel loro alfabeto genetico mentre si riproducono. Quelli che aiutano il virus a prosperare gli danno un vantaggio competitivo e quindi escludono altre versioni.

A marzo 2020, solo un paio di mesi dopo la scoperta del coronavirus in Cina, è emersa una mutazione chiamata D614G che potrebbe averne reso più probabile la diffusione. Ben presto divenne la versione dominante nel mondo

Ora, dopo mesi di relativa calma, "abbiamo iniziato a vedere una sorprendente evoluzione" del virus, ha scritto su Twitter la scorsa settimana il biologo Trevor Bedford del Fred Hutchinson Cancer Research Center di Seattle. "Il fatto che abbiamo osservato tre varianti di preoccupazione emergere da settembre suggerisce che probabilmente ce ne saranno altre in arrivo".

Uno è stato identificato per la prima volta nel Regno Unito e rapidamente è diventato dominante in alcune parti dell'Inghilterra. Ora è stato segnalato in almeno 30 paesi, inclusi gli Stati Uniti.

Subito dopo, il Sud Africa e il Brasile hanno riportato nuove varianti. Martedì, i ricercatori del Cedars-Sinai Medical Center di Los Angeles hanno detto che un'altra nuova variante è stata trovata in un terzo dei casi di COVID-19 in quella città e potrebbe aver alimentato la sua recente ondata di casi.

La principale mutazione nella versione identificata in Gran Bretagna si è manifestata anche in una versione diversa "che circolava in Ohio.... almeno fin da settembre", ha detto il dottor Dan Jones.

"La scoperta importante qui è che è improbabile che questo sia correlato al viaggio" e invece potrebbe riflettere il virus che acquisisce mutazioni simili indipendentemente quando si verificano più infezioni, ha detto Jones.

Ciò suggerisce anche che le restrizioni di viaggio potrebbero essere inefficaci, ha detto Mina. Poiché gli Stati Uniti hanno così tanti casi, "possiamo riprodurre le nostre varianti che sono altrettanto cattive o peggiori" di quelle di altri paesi, ha detto.

Alcuni test di laboratorio suggeriscono che le varianti identificate in Sud Africa e Brasile potrebbero essere meno suscettibili ai farmaci anticorpali o al plasma convalescente, il sangue ricco di anticorpi dei sopravvissuti al COVID-19. Entrambi aiutano le persone a combattere il virus.

Gli scienziati del governo stanno "esaminando attivamente" questa possibilità, ha detto la scorsa settimana la dottoressa Janet Woodcock della Food and Drug Administration statunitense. Il governo sta incoraggiando lo sviluppo di trattamenti multi-anticorpi piuttosto che farmaci a singolo anticorpo per avere più modi per colpire il virus nel caso in cui uno si dimostri inefficace, ha detto.

Gli attuali vaccini inducono risposte immunitarie abbastanza ampie da rimanere efficaci, dicono molti scienziati. Un sufficiente cambiamento genetico alla fine potrebbe richiedere un aggiustamento della formula del vaccino, ma "probabilmente sarà nell'ordine degli anni se usiamo il vaccino bene piuttosto che mesi", ha detto il dott. Andrew Pavia dell'Università dello Utah.

I funzionari sanitari temono anche che se il virus cambia abbastanza, le persone potrebbero ottenere COVID-19 una seconda volta. La reinfezione attualmente è rara, ma il Brasile ha già confermato un caso in qualcuno con una nuova variante che era stato ammalato con una versione precedente diversi mesi prima.

"Stiamo vedendo molte varianti, diversità virale, perché ci sono molti virus là fuori" e ridurre le nuove infezioni è il modo migliore per frenarlo, ha detto il dottor Adam Lauring, esperto di malattie infettive presso l'Università del Michigan ad Ann Arbor.

Loyce Pace, che dirige il Global Health Council senza scopo di lucro ed è un membro del comitato consultivo COVID-19 del presidente eletto Joe Biden, ha affermato che le stesse precauzioni che gli scienziati hanno consigliato sin dall'inizio "funzionano ancora e contano ancora".

"Vogliamo ancora che le persone si mascherino", ha detto. “Abbiamo ancora bisogno che le persone limitino la congregazione con persone al di fuori della loro famiglia. Abbiamo ancora bisogno che le persone si lavino le mani e siano davvero vigili su quelle pratiche di salute pubblica, soprattutto quando emergono queste varianti".

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L'articolo pubblicato su Notizie Inn in data 20 gennaio 2021.