I robot pulitori stanno arrivando, per spazzare via i germi del coronavirus

Gli ospedali e gli aeroporti devono mantenere le cose pulite. Le persone hanno bisogno di stare lontane le une dalle altre. Entra nella corsa per la pulizia dei robot.

SAN FRANCISCO - Ogni giorno allo Sharp Grossmont Hospital, le squadre di custodia portano due robot squadrati lungo i corridoi da una stanza del paziente all'altra, utilizzando la luce ultravioletta per disinfettarli dal coronavirus e dai batteri.

Tutte le stanze dei pazienti covid-19 e alcune sale relax - circa 30 spazi in totale - dell'ospedale con sede nella contea di San Diego vengono disinfettate ogni giorno dai robot, una meraviglia per Neil Mandalia, il direttore dei servizi ambientali. Ha chiesto agli amministratori nei primi giorni della pandemia se poteva spendere $ 250.000 per due robot in grado di disinfettare una sala operatoria in 12 minuti, cosa che a un lavoratore impiega 90 minuti. Nelle stanze dei pazienti, le luci mobili disinfettano più a fondo della maggior parte degli esseri umani.

“Al momento della nostra dimissione, avremmo bisogno di pulire le pareti, i soffitti, ogni centimetro del battiscopa, ovunque possa vivere un agente patogeno. Non è necessariamente fatto in ogni stanza ogni volta ", ha detto. "Ma un robot lo fa."

L'acquisto da parte dell'ospedale dei robot UV sottolinea come la pandemia di coronavirus stia accelerando la spinta verso l'automazione in tutta l'economia degli Stati Uniti - questa volta, non solo con l'obiettivo di avere macchine che eseguono in modo più efficiente il lavoro degli esseri umani, ma anche sradicare i germi e limitare il contatto umano dovuto alla minaccia per la salute pubblica.

La tendenza è particolarmente sentita negli aeroporti, negli stadi e nei trasporti pubblici, dove le autorità stanno acquisendo nuove tecnologie volte ad automatizzare la pulizia, dalle lavapavimenti alla disinfezione dei droni. Ciò pone rischi a lungo termine per i lavoratori a basso salario che di solito svolgono il lavoro di pulizie.

Le persone della classe operaia affrontano già rischi maggiori di perdere il lavoro a causa dell'automazione in tutta l'economia durante le recessioni profonde, poiché le aziende cercano modi per risparmiare sui costi.

"Le ricerche sul mercato del lavoro, in particolare, hanno dimostrato nelle ultime tre recessioni che l'automazione avviene costantemente, ma è ciclica", ha affermato Mark Muro, un senior fellow della Brookings Institution. “Non si verifica solo a un ritmo costante e graduale. Si distribuisce a raffiche."

In un rapporto Brookings Economics Studies, i ricercatori hanno scoperto che l' 88% della perdita di posti di lavoro nelle occupazioni di routine, come alcuni lavori di ufficio o di produzione, si verifica entro 12 mesi da una recessione, e gran parte di ciò deriva da un aumento dell'automazione. Nel frattempo, sette mesi dopo che il coronavirus ha iniziato a diffondersi negli Stati Uniti, 29 milioni di persone ricevono un'indennità di disoccupazione.

La tecnologia implementata può variare da un'automazione di base, come le bancarelle di self-checkout in un negozio, a robot o droni più complicati. E mentre la robotica non è progredita così rapidamente come gli sviluppatori oi romanzi di fantascienza vorrebbero farci credere, i robot hanno assunto la consegna di cibo, il lavoro in magazzino e altri lavori tipicamente eseguiti dagli esseri umani.

I negozi al dettaglio e i magazzini sono stati i primi ad adottare la crisi. I robot di magazzino sono diventati più importanti poiché le strutture in tutto il paese cercano di funzionare in un ambiente socialmente distante, il che significa che i lavoratori impiegano più tempo per completare le attività.

American Eagle Outfitters il mese scorso ha acquistato 26 robot da magazzino per aiutare l'azienda di abbigliamento a smistare i cumuli di vestiti ordinati online, ha detto il produttore di robot Kindred in un comunicato stampa. I robot aiutano a mantenere gli standard di allontanamento sociale, ha scritto Kindred, ea mantenere un "ambiente di lavoro sicuro".

All'inizio di quest'anno, Amazon ha dichiarato che inizierà a concedere in licenza il suo software di acquisto senza cassa ad altri negozi poiché i rivenditori cercano di limitare i contatti faccia a faccia e ridurre i tempi di attesa in linea. Il sistema "Just Walk Out" utilizza la visione artificiale per monitorare i clienti nei negozi. Quando hanno finito di fare acquisti, i clienti escono dal negozio senza mai scansionare e pagare gli articoli. Questa tecnologia ha suscitato maggiore interesse da parte dei rivenditori poiché i dipendenti della drogheria e di altri negozi affrontano il pericolo e l'esaurimento durante la pandemia.

Almeno due aziende stanno adattando i droni per volare all'interno degli stadi sportivi e spruzzare soluzioni disinfettanti sulle migliaia di posti a sedere nella speranza di rendere nuovamente le aree sicure per la folla. Una società, EagleHawk, ha affermato di aver trascorso mesi a ricercare un metodo per spruzzare enormi arene in un modo che possa sia disinfettare dal virus sia essere fatto rapidamente. Altrimenti, disinfettare completamente spazi così enormi potrebbe essere troppo costoso e dispendioso in termini di tempo.

"Insieme a una crisi di salute pubblica e un'epidemia di malattia, il virus potrebbe indurre un nuovo picco di automazione e cambiamenti duraturi in un mercato del lavoro già in rapida evoluzione", hanno scritto i ricercatori di Muro e Brookings Robert Maxim e Jacob Whiton in un rapporto sull'iniziale effetti del virus sull'automazione.

Robot che puliscono

Un primo esempio - guidato dalla necessità poiché le aziende lavorano per mantenere le strutture e gli spazi pubblici puliti e sicuri - è l'enorme aumento della domanda di robot di pulizia e disinfezione da ospedali, case di cura, aeroporti e hotel.

Il robot LightStrike in uso presso l'ospedale di San Diego è una scatola su ruote con una luce a forma di fungo che sporge da essa. È così potente, afferma la società, che può disinfettare uno spazio del 99,99 percento del virus che causa covid-19 in meno di cinque minuti. Questo è qualcosa che gli esseri umani non possono ottenere con la stessa rapidità, anche se gli esseri umani sono ancora necessari per la pulizia generale e la sanificazione, oltre che per il funzionamento del robot. Per ora, i robot stanno aumentando i livelli di personale, se non altro, date le richieste di servizi igienico-sanitari in mezzo alla pandemia, ha detto Mandalia.

Le persone non possono essere nella stanza mentre la macchina disinfetta, quindi i lavoratori invece installano LightStrike, lasciano la stanza e poi tornano dopo il primo ciclo per riposizionare le sedie, capovolgere i materassi e girare il pulsante di chiamata per prepararsi il secondo ciclo. Lo eseguono circa tre volte.

Il suo produttore, Xenex, ha affermato che le vendite sono aumentate del 600% solo quest'anno, mentre ospedali, aeroporti e hotel si affrettano a disinfettare le stanze del coronavirus.

La Metropolitan Transportation Authority (MTA), che gestisce il trasporto di massa a New York City, sta anche testando la luce ultravioletta come un modo per uccidere il coronavirus su treni e autobus, sperando di renderli più sicuri da guidare mentre la pandemia continua.

L'MTA ha iniziato a utilizzare 150 luci di Puro Lighting, una società che afferma che le sue vendite sono già aumentate del 700% rispetto a tutto lo scorso anno a causa della pandemia. Puro sta lavorando a una luce disinfettante completamente robotica che mapperà e navigherà una stanza completamente da sola senza bisogno di un operatore. In questo momento vende luci fisse o montate su basi rotanti che possono essere spinte.

"La cosa bella di un robot è che nessuno deve premere un pulsante", ha affermato il CEO Brian Stern. "Non devi pagare per un altro dipendente."

L'uso delle luci UV per disinfettare i batteri esiste da decenni, sottolinea la Food and Drug Administration. Il loro montaggio su robot mobili e autonomi è un'invenzione che si è sviluppata principalmente negli ultimi dieci anni e sta affrontando un salto di innovazione a causa della pandemia.

Il Massachusetts Institute of Technology ha già creato un software per un robot disinfettante UV che si muove da solo, sebbene abbia ancora bisogno di aiuto umano. I ricercatori di robotica della scuola hanno schierato il robot con Ava Robotics a giugno presso la Greater Boston Food Bank, poiché sempre più persone cercavano aiuto mentre il numero di disoccupati saliva alle stelle. Il robot ha imparato il profilo della stanza principale del banco alimentare e si muove di notte, inondandola di luce disinfettante.

"Conoscendo la geometria dello spazio - solitamente rappresentata come una mappa - il robot può calcolare una traiettoria di pattugliamento e velocità per esporre tutte le superfici al dosaggio che neutralizza i patogeni", ha detto Daniela Rus, direttore del laboratorio di informatica e intelligenza artificiale del MIT.

Il robot si è riunito in circa un mese, ha detto Rus, sebbene fosse basato su più di un decennio di ricerca sulla robotica mobile. Ora il suo dipartimento riceve diverse chiamate ogni settimana da altri interessati a provarlo, e si aspetta che il prodotto si espanderà.

Altri robot di pulizia vengono utilizzati in tandem con i lavoratori, idealmente per accelerare la pulizia. Le grandi lavapavimenti automatizzate - che si guidano da sole e sembrano piccoli Zamboni fuori dal ghiaccio - vengono utilizzate più spesso quest'anno che in passato, ha affermato Eugene Izhikevich, CEO e co-fondatore della società di software Brain Corp.

L'azienda di San Diego crea il software, o il "cervello", che va in molte delle macchine, qualcosa che consente loro di mappare una stanza e imparare il percorso in un giorno. I robot vengono utilizzati circa il 24% in più quest'anno rispetto allo scorso anno, afferma Izhikevich.

Questo è principalmente per mantenere le strutture il più pulite possibile durante la pandemia. Serve anche a tenere i dipendenti lontani gli uni dagli altri.

Prima della pandemia, i dipendenti di Flagship Facility Services, un appaltatore che pulisce gli aeroporti in tutto il paese, usavano l'ora in cui la lavasciuga lavorava per pulire i dettagli di angoli e bordi. Ora ognuno di loro lavora in un'area separata, solitamente lontana l'una dall'altra, ha detto Gustavo Solis, direttore delle operazioni presso Flagship, e disinfetta i "punti di contatto" come le prese elettriche e le maniglie delle porte che sono molto utilizzate.

"Durante covid, abbiamo spostato quel lavoro per essere competitivi in termini di costi con i clienti", ha detto Solis.

Lavori in corso

Ma non tutti pensano che l'automazione valga i soldi.

Juan Padilla, proprietario di Spotless Cleaning Chicago, ha affermato che gli scrubber dovrebbero fargli risparmiare tre ore di lavoro umano ogni giorno per far valere i cartellini dei prezzi compresi tra $ 30.000 e $ 50.000.

"Le aziende che vendono questa apparecchiatura stanno facendo sembrare 'Ehi, questa è la cosa migliore di sempre', ma non vedo molta implementazione di essa ad essere onesti", ha detto Padilla, la cui azienda lavora principalmente con edifici per uffici.

Rainbow Property Maintenance, sempre a Chicago, si è iscritta per far parte del progetto pilota dell'aspirapolvere industriale robotico Whiz, che impara uno spazio e pulisce il tappeto in autonomia, da SoftBank.

"L'abbiamo provato e, amico, volevamo davvero inserire il piolo quadrato nel foro rotondo", ha affermato John Duda, responsabile tecnologico di Rainbow Consulting. "Volevamo davvero che funzionasse".

Ma se non aveva grandi strisce di moquette da pulire, si bloccava negli angoli, ha detto Duda. E i dipendenti, forse preoccupati di essere sostituiti, hanno aumentato la loro produttività e potrebbero finire lo stesso lavoro più velocemente, ha detto.

Il portavoce di SoftBank Kass Dawson ha affermato che i clienti sono fiduciosi in Whiz e "vedono la sua efficienza ogni giorno".

Le aziende hanno probabilmente ragione a essere un po 'caute, ha affermato Françoise Carré, direttrice della ricerca presso l'Università del Massachusetts a Boston che ha lavorato con il ricercatore dell'UCLA e il professor Chris Tilly su uno studio ad ampio raggio per più di due anni guardando la tecnologia attraverso Al dettaglio.

"Una cosa che sappiamo è che ci vuole una discreta quantità di tempo per addestrare questi robot", ha detto Tilly. In alcuni casi, i ricercatori hanno sentito parlare di robot che ancora lottano per apprendere l'inventario sugli scaffali dopo essere stati nei negozi per quasi un anno.

Le grandi adozioni tecnologiche potrebbero certamente rischiare la perdita di posti di lavoro per i lavoratori al dettaglio e di custodia, il che colpirebbe in modo sproporzionato le donne e le persone di colore, che ricoprono i posti di lavoro in numero maggiore, ha detto Tilly.

Ma esattamente come andrà a finire non è chiaro. Anche se la pandemia ha causato un'impennata della domanda di robot di pulizia, ci sono anche molti dipendenti senza lavoro che potrebbero essere disposti a svolgere il lavoro a bassi salari.

Ma i robot delle pulizie stanno anche svolgendo un lavoro psicologico, convincendo clienti, viaggiatori e pazienti che gli spazi sono puliti e ordinati durante la pandemia.

Izhikevich di Brain Corp. ha detto che due terzi dell'aumento dell'utilizzo che sta vedendo nelle lavasciuga pavimenti automatizzate è dovuto ai robot che operano durante le ore diurne, un tempo abbastanza raro per il funzionamento delle grandi macchine. Le ore di utilizzo diurno sono più che raddoppiate dallo scorso anno, ha affermato. Di solito sono accesi di notte quando gli edifici sono per lo più vuoti.

Molti clienti hanno chiesto un aumento del lavoro giornaliero durante i primi mesi della pandemia, ha affermato Padilla di Spotless Cleaning. Volevano che i punti di contatto come le maniglie delle porte fossero puliti quasi costantemente, ha detto.

"Penso che i primi forse due mesi le persone fossero davvero spaventate", ha detto, sottolineando che i clienti si sono ritirati un po 'dalla pulizia diurna.

La pandemia non durerà per sempre, ma Rus afferma che i robot, in particolare i robot di disinfezione, persisteranno e si espanderanno in più hotel, ospedali e magazzini.

"Non ti sentiresti più al sicuro in uno spazio che non solo è stato spolverato e spazzato, ma è anche certificato privo di virus?"

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L'articolo pubblicato su Notizie Inn in data 14 settembre 2020, by Emily Smith.